‘Ik blijf er nog wel een paar honderd’

Honderd dagen is Ryan Palmen inmiddels burgemeester van Horst aan de Maas. En hij kijkt nu al met een goed gevoel terug op die eerste periode. Grappend: “Ik blijf er nog wel een paar honderd.”

Bij zijn installatie tot burgemeester op 1 april, maakte Palmen de opmerking dat Horst aan de Maas mooie jassen heeft, maar dat de kapstok ontbreekt. “Ik mis een duidelijk profiel. Waar ik op zoek naar ben is datgene wat Horst aan de Maas in de etalage kan zetten. Wat verbindt de mensen en hoe kunnen we dat uitdragen? Er zijn veel dingen waar de mensen in Horst aan de Maas trots op zijn, maar we kunnen niet met alles op sjouw gaan. Welke thema’s kiezen we uit en gaan we vermarkten? Daar ben ik benieuwd naar. Ik vind het belangrijk om te horen waar iemand tegenaan loopt en hoe ik hem daarbij kan helpen. De taken van een burgemeester zijn volgens mij mensen vooruit helpen, beschermen wat de moeite waard is en proberen los te maken wat vast zit. Denk bijvoorbeeld aan een bedrijf dat wil uitbreiden, maar vastloopt. Daar probeer ik dan in te helpen.”
Met evenementen als het OLS en 800 jaar Horst aan de Maas is hij wel echt met de neus in de boter gevallen, geeft hij toe. “Wat mij deze eerste maanden is opgevallen is hoe warm, gezellig en ondernemend de inwoners zijn. Ze zijn trots op hun dorp en genieten mét elkaar van het leven. Of ze nu groot zijn geworden op zand, veen of klei. Ik heb bijvoorbeeld enorm genoten van Baas van Horst aan de Maas. Echt goed om te zien hoe de jongere generatie zo de verbindingen tussen de dorpen maakt. Ik ben daarnaast verrast door de omvang van sommige ondernemingen. We hebben hier echt bedrijven die wereldspelers zijn in hun sector. Dat is alleen niet altijd zichtbaar.”
Hij prijst het functioneren van de gemeenteraad van Horst aan de Maas. “Ik vind het goed dat een volksvertegenwoordiging kritisch naar zichzelf en de manier waarop ze werkt kijkt. Mijn rol is hen daarbij te helpen en er bijvoorbeeld voor te zorgen dat de vergaderingen effectief verlopen. En dat doe ik soms een beetje lichtvoetig, om het leuk te maken.”
Het omgaan met mensen noemt hij het mooiste van zijn vak. “Of dat nu het feliciteren is van een echtpaar dat 60 jaar is getrouwd of het spreken bij een bijeenkomst van een ondernemersvereniging. Daar hoort ook wel eens omgaan met persoonlijk leed bij en dat is ook meteen het moeilijkste van dit vak. Je kunt dat niet altijd loslaten.”
Hilvarenbeek, de gemeente waar Palmen in 2010 burgemeester van werd, is een gemeente met zes kernen. Horst aan de Maas kent er zestien. “En nu wil je zeker dat ik ze allemaal opnoem?” vraagt hij lachend. Dan serieuzer. “De schaal is inderdaad van een andere orde. Alleen al de afstanden zijn veel groter. En daardoor is de afstand tot de inwoners ook wel eens groter. En dat is jammer, al denk ik wel dat de mensen dat snappen. Ik ben wel blij dat we meteen in Horst aan de Maas zijn komen wonen. Ons gezin maakt nu echt onderdeel uit van de gemeenschap. Mijn dochters zijn 11, 9 en 4 en ook zij hebben de verhuizing geweldig goed opgepakt.” Alleen dat afval scheiden, dat was wel even wennen. Lachend: “Maar als je eenmaal in die modus zit, dan merk je dat het echt werkt.”